幽霊を見たが怖くなかった

俺が小学生の頃の話だけど、近所に百年近く続く小さな銭湯があった。

老舗とはいえ時代の流れか、客入りはそれほど良くなかった。
俺の爺さんはそこがお気に入りで、その銭湯に通うのが楽しみの一つだった。
何の前触れもなくポックリと死んだが、その前日も通っていたくらいだ。

ある週末の夜、親父に銭湯に連れて行ってもらった。

服を脱いで勢いよく浴室の扉を引くと、驚いた。
いつもは閑古鳥が鳴いているこの銭湯が、どういうわけか満員だった。

浴槽は芋洗いだし、洗い場も一つも席が空いていない。
後からきた親父も驚いていた。

「これじゃあ入れないなあ、ちょっと待つか」といい、親父はビール、俺にはアイスを買ってくれて、脱衣室で待つことにした。

風呂前にアイスを買ってくれるなんて、いつもとは順番が逆で、俺はなんだかおもしろかった。

しばらく待ったが、出てくる客は誰もいなかった。
親父に様子を見てくるよう言われ、再度扉を開けると、また驚いた。

さっきまであれだけ混雑していた風呂場だったのに、客は2~3人しかいなかった。
さっきは確かにぎゅうぎゅうだった、それに出てきた客はいなかったはず・・・。
親父も驚いていたが、あまり細かいことを気にしない人で、何事もなかったかのように、ひとしきり風呂を楽しんだ。

銭湯から帰るとき、番台のそばの貼り紙に気がついた。

なんと今月で店を閉めるという内容だった。

しかも今月というとあと1週間しかないではないか。

その時、気がついた。

子供ながらにも、先ほどの不可解な混雑の理由がわかった気がした。

閉店を惜しんだ遠い昔からの「常連」が、大挙して押し寄せてきたのではないか。
親父も同じことを考えていたようで、「爺さんもきっと来ていたんだろうなあ、○○(俺の名前)も一緒なんだし、挨拶くらいしてくれても良かったよな」とつぶやき、それ以後は黙ったままで俺と手をつないで帰路へついた。

銭湯には閉店の日も親父と行ったが、その日も相変わらず空いていた。
銭湯が混んでいるのを見たのはあれが最初で最後のことだったが、幽霊を見たのにあまり怖いと感じなかったことを覚えている。

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